Selling out the Amazon: Brazil Seeks Carbon Credits for Controversial Dams (Watch this! #1)

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By Katy Yan, China Programme Coordinator, International Rivers

For new CDM projects registered after 2012, the EU has decided that it will only buy carbon credits if projects are located in Least Developed Countries (LDCs). Therefore, this year sees a surge in projects applying for carbon credits particularly from Brazil, India, and China, because starting in 2013, these emerging countries will no longer be able to register new projects able to sell credits to the European Union’s Emissions Trading Scheme (the largest carbon market in the world).

An early indication of the desperation felt by these countries in their last year of eligibility is the appearance of two clearly non-additional and highly controversial Brazilian hydropower projects in the CDM pipeline. The 3,150MW Santo Antônio Hydropower Project on the Madeira River and the 1,820MW Teles Pires Dam in the Tapajós Basin are currently seeking carbon credits through the CDM. Both have faced sustained local and national opposition. If both are registered, purchasers of their carbon credits would be allowed to release 76 million metric tons of CO2-equivalent over ten years (equal to the emissions from 16 coal-fired power plants).

Santo Antonio and Teles Pires: Projects Problematic in Many Aspects

Civil society groups have sent letters to the validator, Perry Johnson Registrars Carbon Emissions Services (which will be reviewing both projects), expressing the following concerns:

  • Both projects violate Brazilian legislation and international agreements regarding human rights and environmental protection: Brazilian civil society groups have filed several civil action lawsuits against Santo Antônio that question the legality of the project’s installation license. On March 26, 2012, a federal judge in Brazil recently decided that Teles Pires’ installation license was invalid due to a lack of free, prior and informed consultation.
  • Both projects could lead to devastating and irreversible environmental and social impacts: The Santo Antônio Dam has already caused irreparable damage to the livelihoods and cultures of riverine populations, indigenous communities, urban populations, and family farmers. These problems are becoming progressively worse. The CDM is meant to promote sustainable development, but this project is a clear example of destructive development. Thirty-three Brazilian and international civil society groups signed on to this submission to Perry Johnson Registrars. In December 2011, indigenous leaders sent a letter to the Brazilian government expressing grave concerns with the Teles Pires Dam’s environmental licensing process.
  • If registered, the projects would allow purchasers of its carbon credits to release 76 million metric tons of CO2-equivalent over 10 years: All projects in the CDM are required to prove that they would not have been built without financing from carbon credits (in other words, that they are ‘additional’). However, the Santo Antônio project is a business-as-usual project that is already operational, which means that if it is registered, industrialised countries will be allowed to emit beyond their targets without causing the equivalent emissions to be reduced in a developing country. Both projects have also already received significant funding from the Brazilian National Development Bank, the energy company Eletrobras, state pension funds, etc.
  • Both projects are net carbon emitters and destroy critical carbon sinks in the Amazon: The CDM is meant to catalyze climate-friendly technologies. However, researchers have shown that methane from dams is responsible for around 4% of human-caused climate change, and this is particularly significant for dams in the tropics, where emissions are highest. The developers for both projects claim that the project will emit zero greenhouse gases, which ignores current research. Moreover, increased migration and land speculation associated with Santo Antônio’s construction have lead to deforestation of the Amazon rainforest. The Teles Pires Dam is linked to an industrial waterway aimed at increasing exports from large-scale soybean agribusinesses, which will lead to clearing of the cerrado and Amazon rainforest. The Amazon rainforest plays a critical role in carbon storage and regulating the global climate system.

A series of dams are being planned for the mighty Tapajós River, a major Amazon tributary. The dams would flood national parks, reserves and indigenous lands. Courtesy: International Rivers

The biodiversity of the river Madeira is threatened by the Santo Antonio dam – 11 ton of fish already died during the construction works

The CDM has been abused for years by project developers who’ve used these credits to provide a bit of extra icing on the cake for projects that have already been financed and built. Instead of responding with stronger rules for ascertaining environmental integrity, which could have kept out controversial projects such as the Teles Pires and Santo Antônio dams, the CDM Executive Board decided last year to switch to a risk-based approach to be able to process all these requests. Such a risk-based approach will allow the Board to only conduct spot checks and not evaluate each project individually, making it even more difficult to identify and eliminate harmful projects.

We Need to Speak Out!

This year, it will be more important than ever for civil society to be engaged in the CDM debate in order to ensure that damaging projects do not slip under the radar.

What we can do:

More Information:

Por Katy Yan, Coordinadora del Programa De China, International Rivers

Para los nuevos proyectos del MDL registradas después de 2012, la UE ha decidido que sólo va a comprar créditos de carbono si los proyectos se encuentran en los países menos desarrollados (PMD). Por lo tanto, este año se verá un aumento en los proyectos que soliciten registro en particular proyectos de Brasil, India y China, ya que a partir de 2013, estos países emergentes ya no podrán registrar nuevos proyectos que puedan vender créditos con el Esquema de Comercio de Emisiones de la Unión Europea (el mayor mercado de carbono en el mundo).

Una indicación temprana de la desesperación sentida por estos países en su último año de elegibilidad es la aparición de dos proyectos hidroeléctricos claramente no adicionales y muy controvertidos en Brasil en el proceso del MDL. El Proyecto Hidroeléctrico Santo Antônio de 3.150 MW en el río Madeira y el Teles Pires de 1.820 MW, la presa en la cuenca del Tapajós buscan actualmente créditos de carbono a través del MDL. Ambos se han enfrentado a una firme oposición local y nacional. Si ambos son registrados, se les permitiría a aquellos que comprasen sus créditos de carbono liberar 76 millones de toneladas métricas de CO2-equivalente a más de diez años (equivalente a las emisiones procedentes de 16 plantas eléctricas de carbón).

Santo Antonio y Teles Pires: proyectos problemáticos en muchos aspectos

Grupos de la sociedad civil han enviado cartas a los validadores, Perry Johnson Registrars de Servicios de emisiones de carbono (que revisará los dos proyectos), en la cual se expresan las siguientes preocupaciones:

  1. Ambos proyectos violan la legislación brasileña y los acuerdos internacionales en materia de derechos humanos y la protección del medio ambiente: en Brasil los grupos de la sociedad civil han presentado varias demandas de acción civil contra Santo Antônio, en donde se cuestiona la legalidad de la licencia de instalación del proyecto. El 26 de marzo de 2012, un juez federal de Brasil decidió que la licencia  de la instalación de Teles Pires no era válida debido a la falta de consulta libre, previa e informada.
  2. Ambos proyectos podrían dar lugar a impactos ambientales y sociales devastadores e irreversibles: La presa de Santo Antônio, ya ha causado un daño irreparable a los medios de vida y culturas de las poblaciones ribereñas, las comunidades indígenas, poblaciones urbanas, y los agricultores familiares. Estos problemas son cada vez peores. El MDL está destinado a promover el desarrollo sostenible, pero este proyecto es un claro ejemplo de desarrollo destructivo. Treinta y tres grupos de la sociedad civil brasileña e internacional firmaron para que se presente a Perry Johnson Registrars. En diciembre de 2011, líderes indígenas enviaron una carta al gobierno brasileño para expresar serias preocupaciones con el proceso de la presa de Teles Pires de licenciamiento ambiental.
  3. Si es registrada, los proyectos permitirán a los compradores de sus créditos de carbono liberar 76 millones de toneladas métricas equivalente de CO2 en 10 años: Todos los proyectos del MDL están obligados a demostrar que no habrían sido construido sin la financiación de créditos de carbono (en otras palabras, que sean «adicionales»). Sin embargo, Santo Antônio es un proyecto de negocios como de costumbre  ya que está en funcionamiento, lo que significa que si es registrado, los países industrializados podrán emitir más allá de sus objetivos sin causar que las emisiones equivalentes se reduzcan en un país en desarrollo. Ambos proyectos han recibido una importante financiación del brasileño Banco Nacional de Desarrollo, la empresa de energía Eletrobras, los fondos estatales de pensiones,  etc.
  4. Ambos proyectos son emisores netos de carbono y destruyen los sumideros de carbono fundamentales en el Amazonas: El MDL está destinado a catalizar tecnologías respetuosas del clima. Sin embargo, los investigadores han demostrado que el metano de las represas es responsable de alrededor del 4% del cambio climático causado por el hombre, y esto es particularmente importante para las represas en los trópicos, donde las emisiones son más elevadas. Los desarrolladores de ambos proyectos afirman que el proyecto emitirá cero gases de efecto invernadero, lo cual hace caso omiso de la investigación actual. Por otra parte, la creciente migración y la especulación asociada a la construcción de Santo Antônio han llevado a la deforestación de la selva amazónica. La presa de TelesPires está vinculada a una vía fluvial industrial dirigida a aumentar las exportaciones de agronegocios de la soja a gran escala, lo que conducirá a la tala de la selva tropical del Cerrado y la Amazonía. La selva amazónica juega un papel fundamental en el almacenamiento de carbono y la regulación del sistema climático global.

La biodiversidad del río Madeira se ve amenazada por la presa de Santo Antonio – 11 toneladas de peces ya han muerto en las obras de construcción

El MDL ha sido abusado durante años por los desarrolladores de proyectos que han usado estos créditos para proporcionar un poco de escarcha adicional sobre el pastel para los proyectos que ya han sido financiados y construidos. En vez de responder con normas más estrictas para determinar los impactos sobre el medio ambiente, lo que podría haber mantenido fuera proyectos polémicos como las represas de Teles Pires y de Santo Antônio, la Junta Ejecutiva del MDL decidió el año pasado cambiar a un enfoque basado en riesgos para de tal manera poder procesar todas estas peticiones. Este enfoque basado en el riesgo permitiría a la Junta llevar a cabo sólo controles sobre el terreno y no evaluar cada proyecto de forma individual, por lo que es aún más difícil de identificar y eliminar los proyectos dañinos.

¡Tenemos que hablar claro!

Este año la participación de la sociedad civil en el debate del MDL será más importante que nunca con el fin de garantizar que los proyectos perjudiciales no se escapen por debajo del radar.

Lo que podemos hacer:

  1. Continúen enviando todos sus comentarios sobre proyectos determinados del MDL en los que tengan información exacta sobre impactos sobre terreno y sobre la adicionalidad del proyecto. Pueden encontrar una colección de comentarios de diferentes actores de la sociedad civil específicamente sobre proyectos hidroeléctricos, haga clic aquí:
  2. Participar en el Diálogo de Políticas a través del nuevo foro de discusión de CDM Watch en línea:
  3. Manténgase informado sobre los proyectos en tramitación del MDL a través del listado de correo de la Red de Vigilancia del MDL y la lista de International Rivers MDL hidroeléctrica (se añade contacto). [email protected]


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